Un autre côté de Coney Island: Hattie Mckeever et ses cires

Lundi 6 mai 2019 par Elise Winks

La collection LOOK Magazine du musée regorge de photographies fascinantes de New York du milieu du siècle et des personnes qui y ont vécu et y ont passé du temps. Certains étaient bien connus à l'époque et restent des noms familiers; d'autres menaient une vie plus calme, bien que souvent non moins intéressante. L'une de ces histoires moins connues est celle de Hattie McKeever. Au moment où LOOK a envoyé le photographe Robert Offergeld pour la photographier en juin 1950, McKeever était âgée de 70 ans, résidant à Brooklyn, et possédait un atelier de cire au 600 Surf Avenue sur Coney Island.

Une femme plus âgée regarde la caméra entourée de têtes de cire qu'elle a créées
Robert Offergeld pour le magazine Look. Cire de Coney Island. 1950. Musée de la ville de New York. Gift of Cowles Magazines, Inc, 1959. X2011.4.12083.3

La boutique de McKeever était située derrière et fournissait des figurines de cire pour le World in Wax Musee, ouvert de 1926 au milieu des années 1980. Les informations sur Hattie ne sont pas faciles à trouver, mais cette mission photographique particulière comprenait une courte coupure d'un article du New York Post de 1949 la présentant. De cela, nous apprenons que McKeever a commencé sa carrière à l'Eden Musee, un centre d'amusement de Manhattan qui proposait des cires, des concerts et d'autres divertissements, notamment des marionnettes, des spectacles de lanternes magiques et des films. McKeever a commencé sa carrière en vendant des catalogues, a commencé à concevoir des costumes pour les ateliers de cire, puis a commencé à fabriquer elle-même les figurines de cire. L'Eden a fermé ses portes en 1915 et les ateliers de cire qu'il abritait ont déménagé à Coney Island, dans un cadre un peu plus sensationnel que leur maison précédente. McKeever a déménagé avec elle, puis s'est retrouvée au World of Wax - une source affirme qu'elle avait un désaccord avec Samuel W. Gumpertz, qui possédait le musée de cire Eden Musee, et a donc déménagé pour travailler pour son rival.

Une image de l'entrée de l'Eden Musee
Robert Offergeld pour le magazine Look. Cire de Coney Island. 1950. Musée de la ville de New York. Gift of Cowles Magazines, Inc, 1959. X2011.4.12083.30I

Une fois que McKeever a déménagé à Coney Island, son travail s'est principalement concentré sur le macabre. Elle a créé des cires reconstituant des meurtres, des exécutions, des accidents et des crimes. Une telle reconstitution sinistre était la mort de Langley Collyer, qui vivait dans un brownstone de Harlem avec son frère, Homer. Les deux hommes étaient des enfermés paranoïdes qui amassaient des biens pendant des années. Ils ont construit des pièges à fous dans toute leur maison pour empêcher le cambriolage, et en 1947 Langley a été tué alors qu'il était pris au piège dans l'un de ses propres plans. En conséquence, son frère, pour qui Langley a agi en tant que gardien, est mort de faim. McKeever a recréé la scène de la mort de Langley et Offergeld l'a photographiée.

McKeever a également fait des figures notables, y compris Julius Caesar, le roi Salomon - même Lucy Hayes, épouse du président américain Rutherford Hayes, qui a été envoyée au Smithsonian Institute. Dans son interview au Post, McKeever a déclaré: «J'ai voyagé à travers le monde une douzaine de fois et j'ai vécu des centaines d'années sans quitter cette pièce.»

Avec des photographies de McKeever et de ses créations, cette mission comprend des photographies de la promenade de Coney Island, brumeuse et avec seulement quelques piétons se promenant.

C'est une version intéressante d'une célèbre attraction de New York souvent associée à diverses formes d'amusement: jeux, manèges, plage et nourriture. Au lieu de cela, nous voyons une Wonder Wheel abandonnée, des magasins vides et une femme âgée sans sourire entourée de têtes de cire et de parties du corps.

Âgée de 71 ans au moment où ces photographies ont été prises, McKeever avait l'intention de poursuivre son travail inhabituel, en disant au Post: «C'est une belle vie et j'adore ça.» Elle a vécu jusqu'en 1958. La collection LOOK regorge d'histoires comme celle-ci: un peu décalé, dépeignant des endroits célèbres sous un angle différent, et racontant les histoires de vrais New-Yorkais qui auraient autrement pu être oubliés.

Eyes on America: Traitement et catalogage de la collection LOOK a été rendue possible en partie grâce à une subvention importante du Fonds national pour les humanités: Explorer l'effort humain.

Logo du Fonds national de dotation en sciences humaines

Par Elise Winks, archiviste adjointe

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