Une vue de Melrose

Mardi 31 mai 2016 par BJ Lillis

En novembre 2016, le Museum of the City of New York lancera New York at Its Core, la première exposition muséale qui interprète et présente de manière complète l'histoire de New York. Travailler sur une exposition peut être un travail de détective, qu'il s'agisse de rechercher l'artefact parfait pour raconter une histoire ou de découvrir l'histoire derrière un objet ou une image extraordinaire. En tant qu'assistant de projet à New York dans son noyau, au cours des deux dernières années, j'ai été affecté à des dizaines de missions de recherche parfois inattendues, telles que la détermination de l'emplacement exact de cette vue du 19e siècle de Melrose dans le Bronx.

Nous avions décidé d'utiliser une lithographie de Melrose en 1868 comme l'un des sept paysages de rue immersifs projetés sur un mur de la galerie, représentant les cinq arrondissements de 1609 à 1898. Nous avons chargé le photographe contemporain Jeff Liao de recréer les vues, donnant aux visiteurs une fenêtre sur la façon dont la ville a changé avec le temps.

Par une chaude après-midi d'août l'été dernier, j'ai quitté le bureau tôt et j'ai pris le train 5 vers le nord. Mon objectif était de localiser le site du couvent des Ursulines dans ce qui était autrefois le village rural de Melrose, et qui était maintenant le cœur du South Bronx. Malheureusement, le couvent et l'école avaient déménagé au Grand Concourse dans les années 1890. Une fois que j'ai trouvé le site, j'ai dû découvrir où, il y a 148 ans, un lithographe nommé Edward Valois s'était tenu et avait esquissé le village, alors toujours partie du comté de Westchester (le Bronx a été incorporé à New York par étapes, à partir de 1874). et se terminant par la consolidation en 1898.)

Plus tôt dans la semaine, j'avais fouillé des dizaines de cartes historiques avant d'en trouver une qui montrait le couvent. Sur la carte, à partir de 1867, de nombreuses rues de Melrose sont inchangées. Cependant, la topographie a été effacée deux fois - une fois au début du siècle, lorsque les champs vallonnés du couvent ont été remplacés par des appartements d'habitation surpeuplés, puis à nouveau dans les années 1950, lorsque la rénovation urbaine a remplacé les immeubles par des logements sociaux. C'est ainsi que je me suis retrouvé derrière le parking d'un projet de logement escaladant une colline recouverte de mauvaises herbes, tout ce qui restait, je suppose, de la colline sur laquelle les religieuses ursulines avaient construit leur couvent en 1855. À moins que ce ne soit qu'un tas de décombres, poussé sur le côté lorsque la zone a été développée. En sortant des mauvaises herbes, j'ai réalisé à quel point j'étais stupide. Je n'avais pas besoin d'une colline, j'avais besoin d'une vue. Et si le couvent des Ursulines avait été remplacé par une tour d'habitation? Nous avions juste besoin de monter sur le toit.

Quelques semaines et de nombreux appels téléphoniques plus tard, Jeff Liao, deux vidéastes, le directeur du bâtiment et moi avons regardé Melrose depuis le toit du bâtiment résidentiel. Nous étions un peu plus haut qu'un lithographe du 19e siècle aurait pu l'imaginer, mais cela suffirait.

Afin de recréer la lithographie, nous avions besoin de repères. Malheureusement, il semble qu'aucun édifice n'ait survécu à Melrose de 1868 à nos jours. Le train au milieu de la lithographie était un indice. Les voies ferrées abandonnées depuis longtemps ont été abaissées dans une coupe à ciel ouvert sous les rues au début du 20e siècle, mais elles suivent toujours le même chemin. Et tandis que l'avenue Westchester a été transformée par le train surélevé 2/5, son angle légèrement décalé est inchangé.

Bien que l'environnement bâti de Melrose ait été complètement transformé depuis 1868, View of Melrose est un remarquable record de continuité ainsi que de changement, documentant la pertinence de New York sur les principaux thèmes de son noyau, résumés dans les mots-clés densité, diversité, argent et créativité. —Dans l'histoire de la ville.

À partir des années 1840, une vague d'immigration sans précédent a transformé New York. En 1855, les immigrants, principalement irlandais et allemands, constituaient plus de la moitié de la population de la ville, et de nombreux Allemands nouvellement arrivés ont fui Manhattan pour s'installer à Melrose.

Les années 1840 ont également amené le chemin de fer susmentionné, et avec lui une gamme d'industries - ferronnerie, brasseries, usines de textile - qui expédiaient des matières premières et expédiaient des produits finis, liant le hameau diversifié de plus en plus proche du port en plein essor de New York. En fait, lorsque View of Melrose a été imprimé, l'une des exportations les plus spectaculaires du Bronx venait tout juste de se faire à la Jans and Kirtland Iron Foundry, un point de repère important à l'extrême gauche de la lithographie: le dôme en fonte de la capitale des États-Unis, qui a été fabriqué à Melrose et expédié en morceaux à Washington.

La fortune de toute communauté coule et coule inévitablement. Dans les années 1970, le South Bronx est devenu un symbole national du déclin urbain, ravagé par la pauvreté, la négligence et les incendies. Remarquablement, le musée de la ville a une photographie dans sa collection prise de la même tour d'habitation en 1971 - une époque où le quartier était beaucoup plus dense qu'aujourd'hui. Les immeubles et les blocs entiers d'entreprises ont depuis été supplantés par les champs herbeux et les maisons en rangée.

Malgré son caractère rural, Melrose en 1867 était une communauté d'entrepreneurs immigrants et une industrie florissante. Aujourd'hui, Melrose est à nouveau un quartier résidentiel animé, abritant un quartier central des affaires florissant appelé le Hub, de nouvelles constructions et une population diversifiée de New Yorkais hispaniques et afro-américains.

Pour voir comment tout cela s'est réuni, regardez la vidéo:

Ici, une équipe de conservateurs et photographe Jeff Chien-Hsing Liao présente un aperçu des coulisses de l'exposition en cours de réalisation et décrit les transformations et l'esprit typiquement new-yorkais présents dans une vue du Bronx de 1868 à nos jours.

Par BJ Lillis, Project Assistant, New York at Its Core

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