Triangle Shirtwaist Fire

Lundi 14 novembre 2016 par Lisa Keller

Les New-Yorkais, comme la plupart des Américains, aiment lire sur les catastrophes. Aiguisé par le sensationnaliste 19th Dans la presse du siècle, le public a absorbé la myriade d'histoires d'incendies, de meurtres, de noyades et d'explosions que des dizaines de quotidiens ont transportés. Tout aussi captivantes étaient des histoires colorées sur la nouvelle politique intérieure et étrangère qui avait émergé au cours du dernier trimestre du 19th siècle.

Lorsqu'un violent incendie s'est déclaré dans une usine près de Washington Square dans le bas de Manhattan en 1911 - ce que nous appelons aujourd'hui l'incendie de l'usine Triangle Shirtwaist - il a combiné horreur sensationnaliste et nouvelle politique. Dans une ville habituée aux catastrophes, il se peut que ce ne soit qu'une histoire de trois jours qui s'estompe sans le fait qu'elle ait marqué un tournant sociétal. Cette photographie capture un moment de commémoration après la mort de près de 150 personnes, mais elle nous raconte également un événement qui a propulsé New York et le reste de la nation pour créer de profonds changements dans les politiques, lois et pratiques liées au travail, à la politique et le sexe.

La majorité des morts étaient pauvres et étrangers, typiques de la vaste main-d'œuvre de New York, le port d'arrivée pour plus d'immigrants que toute autre ville américaine. Ils avaient apporté avec eux de l'ambition, une soif de connaissances et un appétit sain de dissidence, longtemps niés dans leur pays d'origine. Une fois arrivés à la «porte dorée» d'Ellis Island, ils ont cherché un abri et du travail. Grâce aux immigrants, l'économie de la ville a explosé, faisant de New York la plus grande ville manufacturière d'Amérique.

Ajoutant à la notoriété de l'histoire était le fait que les morts étaient principalement des femmes. Il était peu connu qu'une énorme proportion de femmes immigrées étaient entrées sur le marché du travail, poussées par la nécessité d'un salaire. Malgré les traditions européennes des femmes travaillant à domicile, en Amérique, elles recherchaient tous les emplois possibles, que ce soit dans de grandes usines non réglementées ou dans des appartements faisant du travail à la pièce exténuant. Aucune industrie n’avait plus de femmes que l’industrie du vêtement qui, dans la première moitié du 20th siècle est venu pour produire près de 90 pour cent des vêtements du pays. Travaillant parfois 16 heures par jour dans des espaces non chauffés, mal éclairés et non ventilés, les travailleurs n'avaient d'autre choix que de faire ce qu'on leur disait et n'étaient payés que pour ce qu'ils produisaient. Si vous n'aimiez pas ou ne pouviez pas terminer le travail, une autre personne serait prête à prendre votre place.

Des recours sont apparus au début du 20th siècle, lorsque le mouvement ouvrier américain a commencé à fusionner et à exiger la protection des travailleurs. Les idées européennes qui remettaient en question le système capitaliste conventionnel ont été largement diffusées en Amérique, proposant un nouvel ordre dans lequel les droits des travailleurs étaient primordiaux, de sorte que l'équité et l'égalité soient étendues à tous sur le lieu de travail. Les journaux de New York étaient remplis d'histoires sur le communisme, le socialisme, l'anarchisme et les nouvelles organisations ouvrières, qui remettaient tous en question l'idée que la prospérité de l'âge d'or était partagée par tous. Nulle part ailleurs les voix de la protestation ne se sont fait entendre à New York. Alors que des figures emblématiques comme Samuel Gompers ont jeté les bases, les nouveaux syndicats visaient à protéger les travailleurs contre les caprices non réglementés de l'industrie. Ils ont exigé des réglementations sur le nombre d'heures de travail, les conditions de travail et le salaire. Les syndicats ont commencé à fléchir leurs muscles à travers le mécanisme de la grève, refusant de travailler, un concept inhabituel dans l'histoire occidentale. Certains ont perçu cela comme une menace radicale pour la société, mettant en danger sa prospérité et menaçant le succès capitaliste avec le socialisme.

Ce fut le cas avec la grève de Triangle Shirtwaist en 1909. Shirtwaists (à voir dans Militant new york) étaient un vêtement populaire et peu coûteux pour les femmes, et la plupart des travailleurs des usines étaient également des femmes, généralement juives ou italiennes. La grève bien organisée, principalement féminine, a attiré l'attention du public à un moment où le mouvement pour le suffrage était à son apogée. Les femmes de la classe ouvrière comme Rose Schneiderman ont trouvé leur voix, revendiqué des postes de direction syndicale et revendiqué des droits, à une époque où les femmes étaient privées de tout rôle politique dans la société. Les grévistes ont également trouvé le soutien de femmes aisées, comme Alva Belmont. Les gens regardaient les piquets de grève et tentaient parfois de les perturber. Au final, leur victoire a été plus symbolique que substantielle, avec peu de concessions sur les salaires et les heures.

Si la grève est peu rappelée aujourd'hui, c'est parce que seulement deux ans plus tard, le sinistre incendie du Triangle s'est produit, dans lequel 146 personnes sont mortes (56 brûlées au-delà de la reconnaissance). La tragédie du 25 mars 1911 a illustré tout ce qui n'allait pas avec l'industrie à une époque où la réglementation industrielle commençait à peine: les femmes étaient enfermées, il n'y avait presque pas de sorties de secours, les conditions de travail étaient extrêmement dangereuses, les heures de travail prolongées et les travailleurs, qui, sauf 13, étaient des femmes, avaient peu de commodités ou de pauses. Dans une ville trop habituée aux incendies mortels, celle-ci était particulièrement déchirante, car de nombreuses femmes prises au piège ont sauté des fenêtres des huitième, neuvième et dixième étages, mourant sous l'impact, et d'autres brûlées vives. Le bâtiment Asch, au large de Washington Square, était neuf et était techniquement ignifuge - le bâtiment a résisté aux flammes, bien que l'intérieur ait été vidé. Et bien que New York ait un service d'incendie compétent, il n'y avait pas d'échelles pouvant atteindre les étages supérieurs de ces nouveaux immeubles de grande hauteur

Les corps de ces jeunes travailleurs, allongés sans vie sur les trottoirs de New York, ont plus qu'horrifié le public - cela a galvanisé le mouvement pour la réforme et poussé les politiciens à adopter des lois pour empêcher une autre tragédie de ce type. Alors que la majorité des 700 travailleurs se sont échappés, les 146 qui sont décédés ont fait la une des journaux. Alors que les wagons de police amenaient les corps à la morgue, des centaines de parents se sont alignés pour essayer désespérément de savoir si leurs filles, femmes et mères étaient parmi les morts. Des photos des corps et des cercueils alignés dans la morgue de la ville ont choqué le public. "Des cris horribles avaient éclaté de la foule affligée par la misère", a rapporté le New York Times (28 mars 1911), et même la police serait ébranlée. Certaines femmes étaient si pauvres que leur famille ne pouvait pas se permettre leur enterrement et la Hebrew FreeBurial Association a fourni des inhumations gratuites dans leur cimetière de Staten Island. Certaines familles ont reçu de petits règlements financiers, peu d'aide ou de consolation à l'époque.

La photographie des personnes en deuil des syndicats (rendue possible grâce à un nouveau support photographique), traduisait non seulement l'énorme sympathie du public pour la tragédie mais aussi le passage à la légitimité du travail à New York. Le Ladies Waist and Dressmakers Union et United Hebrew Trades of New York, présentés sur la photo, étaient deux des plus efficaces des nouveaux syndicats. Les femmes, historiquement découragées des rôles publics actifs, étaient au premier plan, ce qui montre qu'au début du 20th siècle, il y avait eu un changement radical d'attitude à leur égard. Seulement sept ans plus tard, le Congrès américain a adopté la première loi sur le suffrage du pays, permettant aux femmes une participation politique égale dans le pays.

Un autre résultat de l'incendie, et que ces personnes en deuil ont recherché, a été une enquête approfondie sur les causes de la catastrophe. Alors que nous sommes habitués à de telles missions d'enquête aujourd'hui, à l'époque, c'était inhabituel. La Factory Investigating Commission est née d'une initiative de la législature de l'État de New York pour répondre à l'indignation du public face aux décès. La tragédie du Triangle Shirtwaist a pour toujours cimenté l'idée que l'État a la responsabilité du bien-être de tous ses membres. Une seule mort, quelles que soient les circonstances, était trop si elle aurait pu être évitée.

Par Lisa Keller

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